美丽背后的软物质

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软物质——构筑梦幻的材料

ISBN: 
978-7-5428-5823-8/N·893
出版日期: 
2014-04
开本: 
16开
页码: 
336
定价(元): 
56.00
作者: 
罗伯托·皮亚扎
译者: 
田珂珂 戴陆如 黎明
  

 

书评作者: 
李正伟
发布媒体: 
文汇读书周报

        老实说,在此之前我从来没有听说过软物质。如今,这属于材料科学领域的软物质让不善接受新鲜事物的我深感奇怪:难道还有叫做硬物质的东西吗?怎么软才算是真正的软物质?跟我们平日见到的物质有什么不一样吗?软物质是对一部分日常用品的界定。这种称谓还是有道理的,这一概念逐步在我国学界传播并流行开来。2008年6月,苏州大学成立了功能纳米与软物质研究院。2014年4月,北京化工大学国际软物质研究中心启动……软物质在中国的扎根及对于日常生活的影响,使得对于软物质作为一门综合性很强的交叉学科的了解成为必要。
        意大利米兰理工大学物理学教授罗伯托·皮亚扎这本极具特色的《软物质:构筑梦幻的材料》让我对软物质有了初步了解。这本书的读者群比较广泛,可以是大学生、高中生,可以是专业研究人员,甚至包括所有热爱生活的人。不过作者“对所谓的‘大众’科学持一种怀疑态度,特别是那些采用‘通俗’语言来讲述深奥数学猜想,或者讲述诸如黑洞、超弦和暗物质等艰深课题的书。通常,非专业的读者在浏览了开头几章后会觉得一切都显而易见,而到全书快结束时才会意识到实际上迷雾重重。更‘糟糕’的是,这类书传达了这样一种观念,即科学就是‘魔法’,而不是许多前辈科学工作者艰苦的劳动成果。”
        在皮亚扎笔下,从事科学工作的人往往是兴趣使然。但是科学却并不是简单的,更没有免费的乐趣,因为它不适合用简单方法去解释。当然,作者一直尝试着努力去用读者能够理解的方式去写作,有时候作者的文字很像写日记,会把细节写得面面俱到,却穿插了很多科学知识让读者了解———这才是其真正的意图所在。
        作者经常以第二人称来描述,并利用诙谐的手法去逗读者会心一笑,可谓用心良苦。当你看到这样的话:“请永远不要把你的洗碗水倒在种有美丽的山茶花的土壤中,即便你只能眼睁睁地看着它正在你隔壁邻居家的院子里开花”,你有没有边想象这个场景边偷着乐呢?你是不是很放松?但是,如果你错误地认为简单就是毫不费力的话,那就有点离谱了。因为软物质实在是一门包含了物理学(更多的是粒子物理学)、化学、数学等基础科学,还包含了机械力学、材料力学、生物学等各种学科。毫无疑问,阅读此书也会让我们重新回顾以往学习的过程。可是即便作者那么千方百计地去描述,我依然会有很多地方不明白。毕竟这不是在读小说。
        所以作者在费尽心机、严肃地对日常用品作出化学解构后,还不忘体贴地照顾读者的情绪:就到这儿吧,现在你可能已经感到相当头疼了。他的体贴还表现在,写作中作者经常用到拟人手法,他介绍蛋白质结构和细胞结构时这样说:“当一个转运蛋白罢工时,麻烦就来了”。
        他尽量用讲故事的方法让读者去了解软物质,因此我们能记住他故事中印象较深的角色,如微小的化学家催化剂。梦幻工厂的名字也起得如此恰当,源于作者对工作原理的描述到位。他也会如魔术师一样,尽可能满足每个群体的要求。比如丝胶蛋白、胶原蛋白和弹性蛋白,必定会吸引爱美的女读者的注意力。仔细考虑一下:如果把那么美丽的东西用化学、用显微镜来分析解构,我们看到的又会是什么样的图景呢?
        让读者印象比较深的一点还有,对于那些风马牛不相及的东西如雾、网球鞋、巧克力慕斯和蛋白质,它们之间却具有某些相同之处,很容易让中国读者联想到前段时间的老酸奶与皮带之间的尴尬关联。由此,中国读者在为国产老酸奶皱眉头的同时,也理解了此间软物质的特性。
        不过科学毕竟是科学,有时候解释某一科学现象,难免会遇到语言苍白无力的时候。没办法,谁让这是科学呢?为了讲得更清楚,作者难免用到数字、字母、符号等,连图都是抽象的。
        作者在书中经常会提到相关科学家的工作,比如在提到诺贝尔奖获得者朗缪尔时,很自然地提到了一位德国女性所做的与此相关的科学工作。也正是有这样一种科学史的描写,读者才更加明白一项科学工作的艰辛。所以,虽然作品中无时不透露出作者的幽默和乐观,可是作者很坦白地承认科学中未解决的问题太多了,比如:这些基因如何、何时及为什么表达,是现代生物学中最大的未决问题之一。他还表示,“不幸的是,眼下我们比这位傲视无双的作曲家还要聋得多”。
        作者除了花大量笔墨来详细阐释软物质的微妙结构,他还会在不经意之间流露出某些担忧。他提到,地球已经适应了与自然气溶胶共存,因此人造气溶胶就会带来很多麻烦,原因在于它们的类型以及它们在城市的密集程度。由此诱发了1952年12月伦敦的烟雾杀手事件。他也进一步联想到了在中国的空气污染。这也是中国人最关心的民生问题之一:与我们的健康息息相关的是气溶胶粒子的尺寸,这决定了它们到达呼吸道的不同区域的能力,最终也决定了它们潜在的危害性———这不就是国人所说的雾霾的危害吗?对于洗洁精的主要成分十二烷基硫酸钠,皮亚扎也讲述了自己的经历:新产品虽然避免了十二烷基硫酸钠,却替换成了另外一种可能更危害健康的成分十二烷基硫酸铵。这说明了什么?当然对于这些问题,作者点到为止,见好就收。只做客观陈述,给读者留下思考的空间。如果有充足时间,我还要再好好读这本书。(《软物质:构筑梦幻的材料》[意]罗伯托·皮亚扎著 田珂珂等译 上海科技教育出版社出版)