数学家的精彩人生

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哲人石丛书

丛书内容提要: 

立足当代科学前沿,彰显当代科技名家,绍介当代科学思潮,激扬科技创新精神。

丛书书评作者: 
艾素

        现代数学家的传记不容易写,因为现代数学难懂。但内地一出版社在“哲人石丛书”中一口气推出五种现代数学家传记的译本,足以满足读者一窥现代数学家人生与心灵的愿望。这五本传记都算得上是不可多得的名著,活生生地写出了现代数学家的多样性。原来,现代数学家是如此有血有肉,拥有如此丰富的人生。

        《知无涯者——拉马努金传》,讲的是一位只有中学程度的印度婆罗门青年拉马努金(1887~1920),在有限的数学知识基础上“发明”了几百条数学定理,但都没有写出证明。他把结论写在一本数学笔记上,写给当时的大数学家哈代。哈代发现,这是惊世天才与少量谬误的混合体。于是,他把拉马努金接到剑桥从事研究和学习。可惜拉马努金不久因病去世。拉马努金留下的没有证明的公式,在他去世80年后还在被人研究,而他本人也被认为是印度1000年内最伟大的数学家。无独有偶,上世纪另一位同样是自学成材,同样只有中学学历的中国大数学家华罗庚,也曾与哈代邂逅于剑桥。

        《数字情种——埃尔德什传》的原书名是The Man Who Loved Only Numbers,译为“所爱惟数”或许更为贴切。埃尔德什是匈牙利犹太人,一生似乎是为数学而活,没有家,没有妻子,全部的行李就是一皮箱的替换衣服。他穿梭于世界各主要大学的数学系与研究所,走到哪里就工作到哪里。他一生发表的论文之多,大概是有史以来第二,仅次于欧拉(L.Euler)。现代数学以抽象结构为主流,以体系为重。埃尔德什却对最为直观的数论与组合数学情有独钟,关心问题多于体系。有关埃尔德什的另一本传记《我的大脑敞开了——天才数学家保罗·爱多士传奇》(上海译文出版社,2002年)由数学家王元翻译,一并阅读更有情趣。王元在序言中讲到埃尔德什与中国数学家华罗庚、柯召的交往。

        千禧年时,美国《时代》杂志选出了100位20世纪最伟大的人物,其中最伟大的数学家是哥德尔。哥德尔其实是逻辑学家。他在19世纪30年代发现,有些事情在逻辑上既不能被证明也不能被否证。这个发现对于想将全部数学建立在公理基础上的尝试是致命打击,也揭示了世界基本构造的不完全性。他的发现是如此基本,足以媲美相对论。他本人也被认为是可以和爱因斯坦相提并论。《逻辑人生——哥德尔传》用通俗的语言描述了哥德尔的理论。著名逻辑学者王浩写的《哥德尔》(上海译文出版社,1997)提供更多第一手的记述,因为王浩与哥德尔过从甚密。

        现代数学家有时让人误解为 “科学怪人”。电影《美丽心灵》的主人公纳什的事迹,更加强了“疯子与天才只是一线之差”的说法。其实,纳什的精神分裂症与他的数学天才并无联系。关于这一点,在《美丽心灵——纳什传》中有详细叙述。

        《突破维数障碍——斯梅尔传》是在世数学家的传记。菲尔兹奖被认为是数学诺贝尔奖,四年才颁发一次。斯梅尔是1966年菲尔兹奖得主。他的特立独行在美国很出名。他在大学时学业平平,热衷政治。读研究生时,导师警告他如再热衷政治将在数学上一事无成。以后他在巴西里约的美丽海滩上做出了突破性的成就。他严厉谴责美国打越南战争,被美国舆论视为叛逆。同时,他也谴责苏联入侵匈牙利,于是又在苏联成为秘密警察的“客人”。斯梅尔热衷航海、登山之外,还有一项惊人之处,他是天然水晶与矿石的少数顶尖收藏者,藏品可以与美国国家自然博物馆媲美。他还最好的矿石摄影家之一。斯梅尔大概足以证明,数学家不疯狂——顶尖数学家的生活情趣可以比正常人还要丰富。