形形色色“最早的”技术

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技术史

丛书内容提要: 

丛书书评作者: 
王鸿良
发布媒体: 
北京日报

        人类的技术是不断发展的。七大卷《技术史》对此做了详尽的描述。对许多读者来说,了解某个事物最初是如何被人类制造出来的,是一件十分有趣的事情。正是这些形形色色“最早的”技术,不断推动着人类文明发展、进步。下面我们就《技术史》中的有关介绍做一点摘录。

        最早的油灯

        已知的最早油灯,是在西欧的一个旧石器时代洞穴中发现的。在洞穴的内壁上进行绘画需要人工照明。那时使用的油灯只是简易石杯,用于装少量的油和一根灯芯,很多年以后的油灯依然是同样简单的用白垩制成的容器。它有一个小凹面用于放置油和灯芯,约公元前2000年为位于格赖姆斯-格雷夫斯东英吉利亚的采矿人所使用。

        与石器时代的原始油灯相似的是现代爱斯基摩人所使用的油灯,不过它们在尺寸上大一些,装的油料也多一些。

        最早的文字

        考古学证据表明,在公元前5000年至公元前4000年间,美索不达米亚的两河三角洲居住的人群被称为苏美尔人。他们的文化构成了那个地区所有后续文明发展的基础。苏美尔人留给后世最重要的遗产是他们的记录体系,这种体系从仅仅是象形符号的领域迅速流通开来。可称之为文字的已知最早的例子,出现在埃雷克的伊南那神庙的泥板上。这些泥板上雕刻了据猜测是数字的记号和物体,诸如鱼、植物、家用器具和人体器官的图画。

        最早的自行车

        关于一种可以让人骑坐在上面并推动自己前进的两轮车的基本设想无疑是相当古老的,但是直到1818年这种设想才有了一个实用的形式。那一年,德国的德赖斯男爵制造了一种改进型的轮式木马。它有一个木制的车架,或称主骨架,在上面用铁架安装着两个同样大小的车轮,可以通过固定在前叉顶部的一个把手让前轮做相对于车架的转动。骑车者坐在位于主骨架中点的一个鞍座上,身体前倾,靠在鞍座与把手之间的一个靠垫上,两脚轮流大步蹬地,推动自己前进。车轮是木制的,没有安装制动器。骑着这种轮式木马下坡一定是一种惊心动魄的经历。

        大约在1839年,麦克米伦,一位苏格兰人,制成了一辆车子,它采用了一个用连杆和曲柄连接到后轮的踏板系统。这是第一辆让骑车者不通过用脚触地的方式而推动前进的自行车。其后轮上有个制动器,扭转车把就可以让它起作用。将脚蹬、曲柄直接作用于轮式木马的轮子,则是1861年以后的事,而最早将脚蹬、曲柄用于前轮的荣誉,必须给法国人米肖。到1867年,他成立了一家制造自己设计的这种脚蹬车的公司。在前一年的年末,拉勒芒和卡罗尔联合获得了美国的第一个自行车专利。

        最早的实用飞机

        20世纪初出现了由滑翔器发展而来的飞机构架,并和1886年后为公路运输的需要而研制成功的内燃机结合起来。

        使这种结合最先获得成功的代表人物是美国人威尔伯·莱特和奥维尔·莱特兄弟。莱特兄弟1903年的“飞行者号”飞机装有12马力的汽油发动机,借助强风在导轨上起飞,它只能在地势平坦的上空做短距离直线飞行。翌年,兄弟两人在俄亥俄州距代顿不远的地方继续试验。他们所用的这架经过改进的飞行器,通常是由一个简单的弹射器帮助起飞的。1905年的“飞行者3号”进行了大量的环形飞行。实用的飞机终于问世了。

        最早的电子计算机

        1946年,第一台电子计算机制造出来。它的产生,应归功于战时美国国防部对弹道表的广泛需求。20世纪40年代初,毛希利认识到,计算机器使用了电子计算线路,将获得速度方面的优势。他和在宾夕法尼亚大学摩尔电工学院工作的埃克特一道,按美国政府的合同要求,为马里兰州的阿伯丁试验基地弹道研究实验室设计制造计算机。这种计算机于1946年研制完成,比艾肯的继电器计算机ASCC仅仅晚了两年。

        这种新型的计算机就是ENIAC,是电子数字积分计算机英文首字母的缩写。ENIAC是一台长100英尺、使用18000个电子管、消耗电力100多千瓦的巨型计算机,因而维修困难,程序编制麻烦。尽管有不少局限性,但它终究是一种巨大的进步。ENIAC一天的工作量,相当于一个人使用20世纪40年代中期通用的最新台式计算机一年所做的工作。

        最早规划的城市

        尽管直到大约1904年“城市规划”才被这么称呼,城市规划却起源于遥远的古代。

        其中最早的一个是埃及典型的卡洪劳工社区,它位于开罗以南约60英里(1英里约等于1.6千米)外,是在第十二王朝(约公元前1900年)为在附近建金字塔的工人提供住宿而建立的。它严格按照国际象棋棋盘的格式,占地约20英亩(1英亩约等于6.1市亩),大约有300套4间或5间一套的住房,还有10到20套专门为工头建造的大房子和为主要官员建造的10座官邸。在稍高于平地处是一小型公众聚会场所。城镇的一部分专用于安排奴隶。方形住宅区之间每一条笔直的街道当中都有排水沟,这是街道排水设施为人所知的最早例子。这个小城有人居住的历史仅21年,当时金字塔仍在建造中。

        最早的机械钟

        机械钟是在13世纪发明的。当时是通过控制落锤的重力来设计的,而在15世纪则设计成控制弹簧的复位。

        在欧洲,机械计时装置的最早记录是在法国建筑师德翁内科尔特(约1250年—约1300年)的速写本中发现的。他所画的大部分内容是他在旅途中见到的,因此,这种机械很可能不是他自己发明的。虽然他没有解释,但草图下有这样的说明:“如何制造一个手指对着太阳的天使指针”。这表明,指针很有可能是24小时旋转一周。

        如果还要让时钟敲击报时,就必须为其设计一套报时齿轮系,通常由一独立的重锤或者发条驱动,它们在走针转动轮系的运动间隙释放能量。时钟报时齿轮系的发明时间尚不能确定。现存最古老的能够依次报时的时钟安放在索尔兹伯里教堂,是1386年制造的。

        最早的铁船

        铁在造船业的应用不是在19世纪中叶这么晚的时候才开始的。但正是在19世纪中叶前后,铁船制造业开始得到了迅速的发展,随后的30年是铁船制造业的全盛时期。后来,由于钢取代了铁,铁船制造业便急剧衰落。

        早在1787年,英国中部就开始以铁代替木材来造船。那一年,威尔金森制造的“试验号”驳船下水。该船长70英尺(1英尺约等于0.30米),船壳是用十六分之五英寸(1英寸等于2.54厘米)厚的铁板制成的,不过在结构上也采用了一些木制构件。据说,在随后的几年里又陆续建成类似的几艘铁船,并往返航行于塞文河和内陆的运河上,但这些都没有确切的记载。

                                         摘自《北京日报》
                                          2005年2月28日