发现空气的人——普里斯特利传(哲人石丛书第四辑:当代科技名家传记系列)

发现空气的人——普里斯特利传(哲人石丛书第四辑:当代科技名家传记系列)
ISBN: 
978-7-5428-5560-2/N·862
出版日期: 
2012-12
开本: 
16开
页码: 
142
定价(元): 
26.00
作者: 
史蒂文·约翰逊
译者: 
闫鲜宁
  

目录

序言 /1
致谢 /5

前言  漩涡 /1
第一章  电学家 /9
第二章  玫瑰和龙葵 /37
第三章  插曲: 一座煤之岛 /67
第四章  狂野的气体 /77
第五章  宇宙中的一颗彗星 /115

内容提要

        本书介绍了约瑟夫·普里斯特利的一生。他是18世纪英国的激进思想家、科学家、神学家,本杰明·富兰克林的门徒,托马斯·杰斐逊的朋友和导师。他分离出了氧气,发明了生态系统科学这个概念,与人合创了一位论教会,并在美国知识领域的发展中发挥了某些关键作用。这是一个有关重大历史变革的故事,涉及天才和友谊;这是一个未被歌颂的英雄的传记,介绍了那些可改变世界的观点,而这些观点重塑了我们对史上最重要事件的理解。

前言

        在我开始写这本书的前几天,电视上播放了一个节目,是记者采访竞选美国总统的一位主要候选人。记者问他是否相信进化论,他以一种轻蔑的幽默口吻说:“我要竞选美国总统,可你竟然问我这个问题,有意思。我不准备写一本八年级的科学课本。我在争取机会成为美国总统。”
        这话很好笑,但这个玩笑仅在特定的智识语境中才有效果。这段话若要说得通,说话人必须与听众有一个基本共识:“科学”是某种专业的知识领域,政治领袖无需了解它也可办好自己的事。想象一下,如果一位总统候选人在别人问及其外交经验时,声称自己是要竞选总统,不是要写国际事务教科书,那会是什么样子,这个玩笑恐怕就不可笑了,因为我们都认为,有外交政策专长,是当总统的核心资格。但是科学呢?科学是由科研人员负责的。
        我一直记着这段话,且本书的中心内容表明,这段话的基本假定从根本上就是有误的。如果本书的故事有一个总的寓意的话,那就是知识成就的关键领域不应互相隔离,不应只交给专家管理,政治可以并且应该蕴含科学的灼见。本书的主人公处于这样一种氛围中,即各领域(政治、哲学、宗教和科学)的观点在彼此之间都可轻松传播。本书的主人公——化学家、神学家、政治理论家普里斯特利,一生都在这些不同的领域中耕耘。但是,该故事的其他中心人物——富兰克林(Benjamin Frankin)、约翰·亚当斯(John Adams)、杰斐逊——表明了,“八年级教科书”一说尚有其他解读。肯定地说,这种解读是反知识的,但从竞选总统的意义来说,它是更具煽动性的。这种解读肯定是非美国风格的。
        在传奇式的互相通信的最后14年中,杰斐逊和亚当斯共写了165封信,反思了彼此间的合作和争吵。在这些信中,他们提到富兰克林5次,提到华盛顿(George Washington)3次;他们共同的朋友汉密尔顿(Alexander Hamilton)仅被提到2次;相比之下,普里斯特利这个仅在美国待了10年(他人生的最后10年)的英国人,他的名字却被提及52次。仅这个统计数字就表明,普里斯特利在这两位开国元勋心中是多么重要啊!一方面是因为,他在杰斐逊与亚当斯争吵及和好的过程中,发挥了决定性的作用;另一方面是因为,他与众不同的世界观对这两人有着深远的影响,正如此前30年他的世界观曾深刻影响了富兰克林一样。然而在今天,当最热门的文章谈到当年美国革命的一代人时,并没有提及普里斯特利,仅把他当成一个脚注。本书试图展示: 普里斯特利为什么被当时那些风云人物如此看重——不仅在刚刚诞生的美国,而且在英国和法国也同样如此。本书与其说是普里斯特利的传记,不如说是他观点的传记。这些观点是联想和影响的连接,使他了解了科学、信仰和社会方面的史诗般的变化,也了解了英、美两国历史上某些最黑暗的暴民暴力事件和政治压迫事件。
        普里斯特利和他同伴的故事现在令我们如此着迷,其中一个原因是,他们积极参与了多个领域的革命: 政治、化学、物理学、教育及宗教。我写本书的部分目的就是要搞明白一个问题,即这些革命为什么会发生,为什么有些杰出人物同时参加了好几个领域的革命。我认为,这个问题不能在单一经验的层面上回答;用纯个人传记的写法,只写这个伟人及其同伴的个人生活是不公道的;以宽泛的社会运动的角度,集中地描述知识领域的变化也是不公道的。于是,我采取的办法是,通过多个层面和领域来回答上述问题——正如普里斯特利及其同伴一生所做的那样。因此,本书是一本历史类专著,介绍了启蒙运动和美国革命,既描述了地球上的碳循环,也描述了火药的化学特性,还介绍了咖啡馆在欧洲文化中的兴起,以及两个朋友因受历史逼迫而互相背叛的情感动力学。为答复为什么有些观点可以改变世界这一问题,我们必须借助化学、社会史、传播学、生态系统学、地质学中的知识。上述那种连接的情感与我们专业知识文化的原则相违背,但它却是普里斯特利、富兰克林、亚当斯、杰斐逊及其同伴的第二天性。这些人就是我们的根。本书试图还原他们的本来面目。

作者简介

        史蒂文·约翰逊(Steven Johnson, 1968—),美国知名的大众科学作家和媒体理论家,其著作涉及科学、技术和情感体验等诸多方面,代表作有《每一件坏事对你都有好处》(Everything Bad Is Good for You)、《打开心灵》(Mind Wide Open)、《涌现》(Emergence)、《界面文化》(Interface Culture)和《幽灵地图》(The Ghost Map)等。

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